The Zero Article

What is the zero article?

Most nouns come with articles in front of them. However, not always.

When a noun doesn't have an article, we use the term zero article.

When do we not need an article?

Indefinite articles in plural

  • „Dort steht ein Auto.“ -  „Dort stehen Autos.“
  • „Hast du einen Stift mitgebracht?“ - „Hast du Stifte mitgebracht?“

Just like in English, there is no indefinite article in plural (we can't say "an automobiles" or "a pens") ⇒ unspecified things in plural have no article  the zero article.

Names or company names

(as long as there is no adjective in front of the name)

  • „Ich arbeite mit Max.“
  • „Ich arbeite bei Siemens.

But: „Ich arbeite mit dem arroganten Max.“

Cities, continents, and most countries

(as long as there is no adjective in front of the name)

  • „Er kommt aus Berlin.“
  • Deutschland liegt in Europa.“

But:

  • „Ich komme aus der Schweiz.“ ("die Schweiz" is an exception and always requires an article)
  • „Er kommt aus dem schönen Berlin.“

Nationalities and languages

  • „Olga ist Russin.“
  • „Sie will Deutsch lernen.“
  • „Pedro ist Spanier.“
  • „Er spricht schon Deutsch.“

Measurements

  • „Ich möchte bitte eine Tasse Tee.“ 
  • „Die Brauerei braut jeden Tag 10.000 Liter Bier.“
  • „Ich hätte gern 100g Mortadella.“
  • „Ich möchte gern 10 Eier.“

Professions with "werden," "sein," "als"

  • „Olga ist Architektin.“
  • „Jan arbeitet als Deutschlehrer.“
  • „Pedro will Ingenieur werden.“

But: „Der Arzt macht einen Fehler.“ (Here the person, and not the profession, is the focus)

Materials described in a general way

Materials such as Milch, Papier, Wasser, Eisen, Gold,...

  • „Mein Schreibtisch ist aus Holz.“
  • Papier wird aus Holz hergestellt.“

But: Das Papier im Drucker ist alle.“ (Exactly THIS paper, not paper in general)

Tipp

Tip for the Zero Article:

There are many rules, and it looks confusing at first.

HOWEVER: It's almost always the same as in English, so just use your intuition - the only big exception is with professions: "Ich bin Lehrer" instead of "Ich bin ein Lehrer."

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Sometimes we don't use any article: The Zero Article.

Using an article to negate a noun: „Kein“.

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