Separable / Inseparable Verbs

What are Separable / Inseparable Verbs?

In German, we can add prefixes to existing verbs in order to create more verbs with different meanings.

When conjugated, some verbs are separated from their prefix ⇒ separable verbs.

Other verbs stay together even after conjugation ⇒ inseparable verbs.

Whether a verb stays together or is separated depends on the prefix.

Examples:

Simple Verb:

  • „Ich stehe in der Küche.“

Separable Verb:

  • „Ich stehe jeden Morgen um 6 Uhr auf.“

Inseparable Verb:

  • „Ich verstehe dich nicht.“

Separable Prefixes

The most important:

ab-, an-, auf-, aus-, ein-, gegen-, hoch-, los-, mit-, nach-, vor-, weg-, weiter-, zurück-, da-, hin-, her-, raus-, rein-, rüber-, runter-

Additional:

auseinander-, bei-, empor-, entgegen-, entlang-, entzwei-, fern-, fest-, fort-, gegenüber-, heim-, hinterher-, nieder-, zu, zurecht-, zusammen-

Examples:

  • abfahren – „Ich fahre morgen ab.“
  • aufstehen – „Du stehst um 6 Uhr auf.“
  • rausgehen – „Ich gehe heute nicht raus.“
  • mitkommen – „Ich komme zu dir mit.“
Tipp

Tip:

Most separable prefixes can be used alone (in other situations) as a preposition or adverb. If you know the prefix as an independent word with an independent meaning, the verb will probably be separable.

Inseparable Prefixes

The most important:

be-, ent-, er-, ver-, zer-

Additional:

miss-, fehl-, a-, de(s)-, dis-, ge-, im-, in-, non-, re-, un-

Examples:

  • verstehen – „Du verstehst den Satz nicht .“
  • bestehen – „Er besteht die Prüfung am Montag.“
  • erfinden – „Ich erfinde etwas Neues.“
  • entdecken – „Er entdeckt ein Geheimnis.“

Separable AND Inseparable

For the prefixes durch-, hinter-, über-, unter-, um-, wieder-, and wider-, the verb determines if it is separable or inseparable.

„durchqueren“: inseparable

  •   „Ich durchquere den Tunnel.“

„durchschneiden“: separable

  •   „Ich schneide das Band durch.“

To make it even more complicated, there are some words that are both separable and inseparable.  In these cases, the meaning is different. Don't worry, this occurs very rarely.

  • „Er umfährt das Schild.“ ⇒ Er fährt um das Schild herum.Deutsche Grammatik: trennbare Verben
  • „Er fährt das Schild um.“ ⇒ Er fährt gegen das SchildDeutsche Grammatik trennbare Verben
Tipp

Tip:

If the stress is on the 2nd syllable, the verb is not separable.

When do you actually separate separable verbs?

You only have to separate a separable prefix if you conjugate the verb:

  • „Ich schlafe ein.“
    (You conjugate "einschlafen" ⇒ you have to separate it.)

or form the past participle:

In the past participle, "ge" goes between the prefix and the verb.

  • „Ich bin eingeschlafen.“

You don't separate the prefix when there's a helping verb or modal verb:

  • „Ich kann nicht einschlafen.“
    ("Können" is conjugated, while the separable verb "einschlafen" is not ⇒ you do not separate "einschlafen.")

Conjugation

No matter the prefix or if the verb is separable / inseparable, the verb is conjugated exactly like the normal verb without the prefix.

  • „Ich schlafe immer sehr spät ein.“ -  - Ich schlafe.
  • „Er steht montags um 6 Uhr auf.“ – Er steht.

The base form of the past participle also remains the same.

Related Topics:

In order to understand how to conjugate separable verbs, you first have to know how to conjugate ordinary verbs in the present and simple past.

Look at what happens when a separable verb is used in the command form.

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